Convergences

Les lecteurs fidèles de ce blog, et mieux encore ceux qui suivent tout aussi fidèlement the wheel and the hub, sont maintenant familiers avec la métaphore de la roue et de son vide central, employée régulièrement ici et là depuis des années pour illustrer la question de la multiplicité et de la diversité des représentations d’une même chose.  Pour désigner cette notion de vide central vers lequel convergent (ou autour duquel gravitent) ses représentations, j’avais en 2005 forgé le néologisme hubject par concaténation de « hub » et de « subject » (en français, le « moyeu du sujet » passe beaucoup plus difficilement dans la machine à concaténer).  A défaut de valoriser le nom de domaine hubjects.com acheté à tout hasard dans la foulée si jamais le concept avait du succès, et qui n’abrite pour l’instant que le blog, j’en ai fait mon pseudo sur Twitter

Pendant ces cinq années,  l’occasion s’est présentée à maintes reprises de tester la pertinence du concept, que ce soit dans des systèmes d’information de nos clients où la même chose doit être modélisée fonctionnellement de plusieurs façons pour plusieurs usages, ou dans le cadre de débats dans les forums du Web sémantique à propos de l’interopérabilité des vocabulaires. Petit à petit cette idée accueillie au départ avec un scepticisme poli commence à faire son chemin.  Bien sûr la solution technique décrite dans le document original était un peu sommaire et peu réaliste, on peut retenir aujourd’hui le concept de hubject comme un principe général qui dans la pratique peut s’implémenter de toutes sortes de façons techniques.  Représentant la diversité, il ne saurait le faire de façon unique!

Donc j’ai le plaisir de voir converger ces temps-ci un certain nombre de rayons vers ce centre. Le dernier en date est l’annonce par Dan Brickley de l’introduction prochaine dans le vocabulaire FOAF de la propriété foaf:focus. Cette introduction fait suite à de longs échanges à l’interface de trois vocabulaires importants du Web sémantique : FOAF, SKOS et Dublin Core. L’idée ici est de permettre à plusieurs concepts définis dans des vocabulaires SKOS (thésaurus, taxonomies, index …) d’indiquer leur référent commun comme étant un « objet du monde » lui-même décrit en utilisant FOAF par exemple, tel qu’une personne, une organisation, un lieu, un événement … Plusieurs concepts peuvent avoir le même référent mais des sémantiques et des usages différents, voilà l’usage de foaf:focus.  De façon intéressante, le mot assez intraduisible focus choisi pour désigner cette propriété dénote bien une idée de convergence, c’est le foyer au sens optique du terme. Les rayons de notre roue deviennent donc dans le contexte FOAF des rayons de lumière convergeant depuis les concepts de la chose vers la chose elle-même.

Un autre exemple, sur lequel une bonne partie de l’équipe Mondeca planche en ce moment, tant sur le plan conceptuel que sur le plan technique, est la notion d’évolution des concepts dans le temps, et la question associée des versions de vocabulaires. Les exemples abondent: évolution de la taxonomie en microbiologie, évolution de la règlementation et de la matière juridique, évolution des entités géopolitiques ou de la structure des administrations … Intégrer l’aspect temporel dans la représentation des choses, c’est là aussi relier des aspects instantanés d’un concept à un concept plus général qui perdure dans le temps, tout en changeant de représentation formelle.  Nous y reviendrons certainement, un chantier de réflexion est ouvert depuis quelques jours sur le Semantic Web Wiki, où on trouvera déjà des notes de lecture fort intéressantes sur l’état de l’art. Que ce soit dans l’article de Joseph T. Tennis et Stuart A. Sutton ou la présentation d’Aida Slavic et Antoine Isaac, on découvrira des schémas qui ont un air familier.

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